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Ken Ychicawa: El jazz, la música y la conciencia

Para el pintor Henri Matisse, el mayor exponente del fauvismo, movimiento que ha sido definido como “la borrachera del color”, en la que los tonos brillantes se usan sin relación con la realidad, el jazz es “ritmo y significado”. El francés era un gran amante de este género musical, al que le dedicó una obra hecha con papeles recortados.

Para el músico peruano de ascendencia japonesa Ken Ychicawa Vélez, más allá de temas estéticos y estilísticos, el jazz es simplemente “música honesta del presente”, una idea que le ha permitido acercarse a él sin prejuicios y a atreverse a componer en la cuna de este género: Nueva York, adonde llegó hace tres años, luego de haber vivido en Los Ángeles y Boston; además de un breve periplo por Ecuador y Perú en donde dio clases y talleres en universidades.

Ha dictado clases y talleres en universidades de Perú y Ecuador. (Crédito: Ken Ychicawa)

“Soy muy afortunado de haber podido experimentar tanto, tanta música en tantos lugares y con tanta gente. Cada experiencia es distinta a las demás, pero hay ciertas cosas que son universales y nos conectan como personas y con la naturaleza; una de ellas es la música”, dice Ken, quien se dedica a la composición musical y que el año pasado culminó su maestría en jazz, en la NYU.


Despertar musical

Para Ken, un nombre que quizá en Estados Unidos pueda tener reminiscencias plásticas pero que en Japón es como se llama al segundo hijo, la música ha estado presente desde su más temprana infancia. No solo por los gustos musicales de su madre y hermana, de lo que oían en la radio y los cassettes de los años noventa, sino porque cantaba en el coro del colegio y porque ingresó al Conservatorio a los seis años para aprender a tocar el violín.

Pero su mayor influencia fue su padre, César Ychicawa, una leyenda de la música peruana de los años sesenta, cuando era el vocalista principal de la banda de rock and roll Los Doltons, que hasta ahora es recordada y homenajeada. “Cuando era niño, él se juntaba con sus amigos a “jammear” canciones de rock. Recuerdo ir al cuarto de música emocionado para ver lo que pasaba ahí. Mi papá tocaba la batería”.

Ken Ychicawa empezó a tocar la batería a los 15 años influenciado por su padre, César Ychicawa, del grupo Los Doltons. (Crédito: Ken Ychicawa)

En casa había instrumentos de todo tipo, en especial esa batería Rogers con la que aprendió a tocar. “Siempre me llevaba a conciertos y hasta ahora vamos, si se da la oportunidad”. La percusión se convertiría en su vida y la batería es el instrumento que toca con su banda de jazz Ken Ychicawa Quinteto, con la que se presentó este año en Lima, integrada por los estadounidenses Chris Klaxton, en la trompeta, y Yuma Uesaka, en el saxo tenor, el pianista ecuatoriano Miguel Gallardo y el peruano Mario Cuba en el contrabajo.


Descubrimiento de oído

Con los años, Ken fue haciendo su propia exploración musical, descubriendo con los oídos estilos como el de Jethro Tull, Yes, The Beatles y Jimi Hendrix. “Empecé a estudiar la armonía y composición, eso me llevó a otros tipos de música”. De las clases de teoría musical y entrenamiento auditivo, en el Conservatorio Nacional, al rock progresivo, ha pasado mucho ruido para llegar a un entendimiento musical.

En ese lapso también estuvo el piano, pero lo que lo cautivó fue la percusión. A los quince años, tuvo su primera batería y formó una banda de punk con sus amigos del colegio. Sus primeros referentes fueron Ringo, Bill Bruford (de Yes y King Crimson), Ginger Baker (Cream) y Alex González (Maná). “Luego, explorando nuevos estilos descubrí a Horacio “El Negro” Hernández, Dave Weck y Jojo Mayer”.

Hoy, su abanico es tan amplio que no puede evitar dar nombres como el de Brian Blade, Marcus Gilmore, Jeff Ballard y Justin Brown; u otros a los que ha tenido ocasión de conocer, como el peruano Alex Acuña, quien le dio clases. “Durante meses, iba todos los sábados a su casa y pasaba la mañana ahí. Alex siempre estaba trabajando en un proyecto, disco, o el soundtrack de una película. Su versatilidad y energía son realmente impresionantes”.
 

Travesía norteamericana

Después del colegio, Ken continuó estudiando (armonía funcional “moderna” y batería) y preparándose para el Conservatorio cuando se dio la oportunidad de ir a California, a estudiar en el Departamento de Música de Fullerton College, al sur de Los Ángeles, en 2006. Cuenta que lo que más le impresionó fue ver el altísimo nivel musical que encontró. Luego, viajó a Boston para estudiar en Berklee College of Music, donde pudo conocer y colaborar con músicos de todo el mundo.

“Estar rodeado de gente tan talentosa fue intimidante al comienzo, pero es algo que te mantiene motivado y humilde”. Llegar a Nueva York parecía el paso obligado para seguir tocando con músicos que admira y de los que ha aprendido mucho, como el baterista Ari Hoenig, el pianista francés Jean-Michel Pilc y el compositor argentino Guillermo Klein. “Es muy valioso conocer a tus héroes y ser testigo de que en verdad lo que los hace ser quienes son es su arduo trabajo”.      
 

Todo es jazz

Este año, por el Día Internacional del Jazz (30 de abril), la directora general de la Unesco, Irina Bokova, señaló que “el jazz no es solo una música hermosa, es un mensaje para expresar la dignidad humana”. Este poderoso mensaje ha venido acompañado de una gran cantidad de eventos organizados por todo el mundo y la patria de Ken Ychicawa no ha sido la excepción.

Ken y su orquesta estuvieron en Lima por ocasión del Festival Jazz en Lima1, que ya cuenta con 27 ediciones y en el cual Ken participa regularmente. En abril, él pudo reencontrarse con el público de la capital y con varios músicos amigos. “La escena limeña viene avanzando con algunas buenas propuestas y la consolidación de las escuelas de música. Me gusta que haya variedad y muchos crossovers de estilos, artistas y colaboraciones”.

En Lima, ha participado en festivales de jazz y ha ofrecido diversos conciertos. (Crédito: Ken Ychicawa)

En la recargada agenda de presentaciones que hubo durante los nueve días del evento, Ken ofreció cerca de cuatro conciertos, incluidos shows gratuitos, en un colegio y al aire libre. Aunque la recepción del público fue positiva, Ken dice que falta el apoyo de más instituciones públicas y privadas, y de los medios para darle dinamismo a una escena en la que ha podido compartir con músicos como Miguel Gallardo, Chris Klaxton, Yuma Uesaka, Mario Cuba y Fusa Miranda.
 

Los discos siguen girando

Portada de "ThruWorlds", su primer disco. (Crédito: Ken Ychicawa)

Luego de la gira limeña, Ken sigue girando, en especial por el lanzamiento de su primer disco “ThruWorlds”2, que refleja lo que ha venido trabajando en el último par de años, explorando diversas formas de jazz e improvisación, en un intento por sintetizar sus influencias en un solo lenguaje, entre lo melódico, tribal y progresivo. Es también un homenaje a la psicología existencial y el trabajo de Carl Jung. “Explorar la consciencia y conocer las estructuras del psiquis”, añade.

A su primer álbum le anteceden las participaciones en proyectos como “Koyari”, de Luis Antonio Castro, su colaboración con la banda polaca High Definition Quartet, y grabaciones con músicos como John Scofield, Adam Rogers y Kenny Werner. “La ciudad de Nueva York invita mucho a la investigación y colaboración con todo tipo de artistas. Creo que, ya sea explorando con composiciones o grabando, la única forma real de aprender algo es haciéndolo, probando, fallando muchas veces”.

Han sido trece primeras composiciones que se pudieron escuchar en Lima y que ahora circulan por el mundo gracias a iTunes, Spotify y Amazon Music.  La enorme roca de la portada del disco parece simular la primera piedra de un creador con una gran trayectoria pero que no se siente confiado. “Uno nunca está totalmente listo para el siguiente paso, pero debes tomarlo. Últimamente he estado escribiendo unas piezas con letras que seguro darán forma a un próximo proyecto, tal vez con vientos”. Augurio de nuevos aires.  

Notas:

1. “27 Festival Jazz en Lima presenta músicos de 9 países”. (Instituto Cultural Peruano Norteamericano)

2. https://www.kenychicawa.com/

 

© 2017 Javier García Wong-Kit

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